Pour connaître l’âge d’un cognac

Le Cognac est complexe. Il est généralement l’art d’un assemblage d’eaux-de-vie issues d’une multitude de terroirs, mais également de différents millésimes.

Est-il possible de connaître l’âge d’un cognac en observant l’étiquette ?

Sur proposition du Bureau National Interprofessionnel du Cognac (BNIC), le Commissaire du Gouvernement a validé et publié, le 23 Août 1983, la liste des dénominations commerciales utilisées en fonction de la durée de vieillissement du produit :

  • «V.S.», «***», «Sélection», «de Luxe», «Grand Choix», «Surchoix» et tous sigles ou expressions assimilés; Compte 2 = les Cognacs dont l’eau-de-vie la plus jeune a subi un vieillissement en fût de chêne d’au moins deux ans comptés à partir du 1er avril de l’année suivant la vendange. Il est important de souligner que, pour l’instant, « aucune expédition de Cognac à la consommation, tant en France qu’à l’étranger, ne peut être prélevée sur un compte de vieillissement inférieur au compte 2. »
  • «Supérieur» et tous sigles ou expressions assimilés; Compte 3 = les Cognacs dont l’eau-de-vie la plus jeune a subi un vieillissement en fût de chêne d’au moins trois ans comptés à partir du 1er avril de l’année suivant la vendange.
  • «V.S.O.P.», «V.O.», «Vieux», «Réserve» et tous sigles ou expressions assimilés; Compte 4 = les Cognacs dont l’eau-de-vie la plus jeune a subi un vieillissement en fût de chêne d’au moins quatre ans comptés à partir du 1er avril de l’année suivant la vendange.
  • «Napoléon», «X.O.», «Très Vieux», «Vieille Réserve», «Extra», «Royal», «Hors d’Âge» et tous sigles ou expressions assimilés; Compte 6 (passage à Compte 10 en 2018) = les Cognacs dont l’eau-de-vie la plus jeune a subi un vieillissement en fût de chêne d’au moins six ans comptés à partir du 1er avril de l’année suivant la vendange.

D’un point de vue officieux, les qualités «V.O.» (Very Old), «Vieux» et «Napoléon» sont généralement vendues en tant qu’intermédiaires entre un «V.S.O.P.» et un «X.O.». De même, la qualité «Extra» est considérée plus vieille que la qualité «X.O.». Quant à la mention «Hors d’Age», elle fait référence à un très vieux cognac, distingué par sa classe et son âge exceptionnel… hors du temps.

Pour toutes les désignations mentionnées ci-dessus, le règlement officiel précise également que l’ajout d’un mot amplifiant l’âge entraînera obligatoirement le prélèvement dans le compte d’âge immédiatement supérieur, sauf s’il s’agit de produits relevant du compte 6 (passage à compte 10 en 2018). Exemple : l’ajout de «Grande» au mot «Réserve» classifié Compte 4, donnera «Grande Réserve» classifié Compte 5.

Par délégation de la direction générale des douanes et droits indirects (DGDDI) la gestion des comptes est assurée par les services du BNIC qui procèdent à l’homologation des étiquetages et au contrôle des âges.

Attention ! L’âge d’un cognac est celui de la plus jeune eau-de-vie qui rentre dans l’assemblage. Les termes détaillés précédemment indiquent le vieillissement minimum obligatoire en fût de chêne ; il ne s’agit donc pas de l’âge du Cognac contenu dans la bouteille ! Par exemple, certains producteurs proposent des Cognacs V.S. relativement vieux, alors que d’autres sont plus intéressés par le coût de production. En grande surface, le V.S. des marques de distributeur n’excèdera que rarement les 2 ans de vieillissement. A l’opposé, dans les magasins spécialisés ou à la propriété, certains V.S. de qualité ont plus de 6 ans ; ils pourraient être appelés X.O.! D’une manière générale, les maisons et producteurs de Cognac utilisent des eaux-de-vie beaucoup plus âgées que le minimum requis. Elles peuvent avoir vieilli pendant plusieurs dizaines d’années pour les désignations les plus prestigieuses.

Face à cette opacité et cette multitude de dénominations, le consommateur se sent souvent perdu. Nous vous conseillons de retenir les termes les plus utilisés : les anglophones «V.S.» (Very Special – 2 ans minimum), «V.S.O.P.» (Very Superior Old Pale – 4 ans minimum) et «X.O.» (Extra Old – 6 ans minimum, bientôt 10), et le français «Napoléon» (6 ans minimum).

Globalement et pour simplifier… un V.S. correspond à 2-5 ans d’âge, un V.S.O.P à 5-10 ans, un Napoléon est situé quelque part entre un V.S.O.P. et un X.O. (soit environ 8-20 ans), et un X.O. aura entre 15 et 30 ans. Naturellement, dans une gamme de produits, il sera plus vieux que les autres qualités!

A la différence de l’Armagnac ou du Whisky, il est difficile de trouver des Cognacs millésimés. Pourquoi?

  1. Chaque millésime possède des caractéristiques différentes. Avant tout, le Cognac est un assemblage harmonieux, un subtil équilibre alliant des millésimes charnus, droits, courts, longs, fruités, floraux, discrets, puissants, …
  2. La réglementation est très stricte. Faute de pouvoir contrôler avec certitude des millésimes victimes de fraudes, le BNIC avait même pris la décision, en 1962, d’en interdire la commercialisation. Cette interdiction a été levée en 1989, mais la législation est draconienne. Pour prouver l’âge exact du Cognac, certaines entités, telles que la maison Delamain ont eu recours à la méthode de datation carbone 14, combinée à une traçabilité irréprochable. Désormais, barriques et tonneaux millésimés doivent être scellés et répertoriés en présence d’un représentant assermenté, l’année de production. Idem pendant toute la durée du vieillissement, qu’il s’agisse d’une prise d’échantillon, d’un transfert, d’un inventaire ou d’une mise en bouteilles. Par conséquent, le Cognac millésimé coûte cher à produire et cela se ressent sur le prix de vente…

A savoir… Contrairement au vin, le Cognac n’évolue pas sous verre. Il ne vieillit qu’en barrique, à travers les pores du bois de chêne. Comme tous les alcools forts, il conserve toute sa vie l’âge qu’il avait lors de sa mise en bouteilles. Vous pouvez donc vous empresser d’ouvrir et apprécier les bouteilles de Cognac précieusement conservées dans votre bar…

Bonne dégustation!

6 réflexions au sujet de « Pour connaître l’âge d’un cognac »

  1. je possède une bouteille dont l’appellation est ,,x.o cognac J.de LA CROIX BEQUET tel qu’indiqué sur la bouteille.

    Pourriez-vous me donner le plus d’information sur cette dernière….est-elle consommable? ou à jeter …elle semble vieillotte …(reçu en cadeau ) Je vois sur la bouteille (étiquette) un tirait noir fait à la main est-elle hors marché et à m’en départir?

    Merci

    • Bonjour,
      Je ne connais personnellement pas cette marque de Cognac.
      Sur notre blog (version anglaise), nous proposons aux lecteurs de soumettre des bouteilles de Cognac. Toutes les informations sont mises en ligne Cela vous donnerait de la visibilité et vous permettrait peut-être d’en savoir plus (âge, valeur, …). Maîtrisez-vous l’anglais? Si oui, pourriez-vous s’il-vous-plaît remplir le questionnaire suivant ? http://blog.cognac-expert.com/submit-your-bottle/ A propos, je vous conseille vivement de prendre en photo la bouteille concernée et de l’attacher au questionnaire. Si la langue anglaise pose un problème, vous pouvez me contacter à : elodie@cognac-birius.com
      Merci!

  2. J’ai une bouteille de 70 cc de cognac napoléon de E.PIERCEL DE SAINT JACQUES vendue par une firme Vilomé de la cour crèpier à paris et j’aurais voulu avoir une estimtion et ou pouvoir l’expertiser en Belgique

  3. je possède une bouteille de cognac napoléon de 70 cl de E.PIERCEL DE SAINT JACQUES et je souhaiterais avoir une idée de sa valeur et ou pouvoir l’expertiser en Belgique. Merci

  4. Bonjour, je possède une bouteille de cognac Napoléon aigle rouge age inconnu de 70 cl, la bouteille est de forme plutôt rectangulaire et est scellée.
    Mes parents l’ont acheté il y a une trentaine d’année et j’aimerais avoir sa valeur.
    Je viens d’apprendre grâce à vous que le cognac ne vieillissait pas du coup j’hésite entre la boire et la vendre.

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